Frank Drakes modiga frågor lever vidare

“Vi gör vår värld betydelsefull genom modet i våra frågor och genom djupet i våra svar”, sa Carl Sagan i sin landmärke TV-serie Kosmos. Med den standarden satte astronomen Frank Drake, som gick bort nyligen, vår planet på en bana till större betydelse. Tills Drake kom, ansågs sökandet efter utomjordisk intelligens (SETI) inte riktigt vara en vetenskaplig fråga. Men det hindrade honom inte. Drake ville veta svaret på en fråga, och han hade modet att ställa den.

Vetenskapen, hur komplex och specialiserad den än är, har i sin kärna stora, modiga frågor som: Vad är universum? Hur började det? Vad skapade livet, människorna och våra sinnen som kan fråga?

Sedan den vetenskapliga revolutionen har vi gjort betydande framsteg i alla dessa frågor, och anmärkningsvärda framsteg i vissa. Men det finns en stor fråga som vetenskapen till synes glömt. Även om det är något som barn överallt, som tittar ut i natten, har frågat.

Är vi ensamma?

Några framstående ingenjörer i början av 1900-talet, som Guglielmo Marconi och Nikola Tesla, ansträngde sig för att lyssna efter möjliga tecken på civilisation på Mars. Men det fladdret av intresse gick över, och i mitten av seklet hade sökandet efter liv bortom jorden praktiskt taget ingen prestige, finansiering eller institutionellt stöd. Tills Drake. Han såg att möjligheten för andra civilisationer inte bara är en intressant fråga. Det är en grundläggande sådan. Om vi ​​är ensamma har vi ett extraordinärt ansvar att utforska och förstå så mycket vi kan. Och om det finns andra, kan de mycket väl vara det mest fascinerande fenomen som finns. Så han satte igång det hårda arbetet med att förvandla vaga spekulationer till rigorös vetenskap.

1961 hjälpte Drake till att upprätta den första konferensen om SETI, vid Green Bank Observatory i West Virginia; Sagan var bland deltagarna. Där presenterade Drake hans berömda ekvation– nu känd som Drake-ekvationen – som definierar antalet intelligenta civilisationer i galaxen som en produkt av sju faktorer. För en av faktorerna – takten för stjärnbildning i Vintergatan – fanns det tillförlitliga uppskattningar. Men resten – frekvensen av beboeliga planeter, såväl som livets ursprung och utveckling på dem – var fyllda med okända. Ändå representerar ekvationen karaktären av stor vetenskap: den är samtidigt ödmjuk och ambitiös.

Grafik av Drake-ekvationen definierar 7 variabler som används för att uppskatta antalet detekterbara civilisationer i Vintergatan.


Kredit: Amanda Montañez

Inför den till synes livlösa tomheten i rymden, och nästan inga data för att vägleda honom, kvantifierade Drake vår okunnighet och satte därigenom gränser för den. Ur den enkla raden av symboler växte ett helt vetenskapligt område, vars ledare Drake utvecklade, uppmuntrade och inspirerade i 60 år. Ändå var hans kraft att inspirera inte begränsad till andra vetenskapsmän. Det berörde mig också.

2012 hade jag och min fru Julia gått med i Ge löfte, som åtar sig att stödja vetenskapliga ändamål. Vi letade efter ett vetenskapsområde där vårt bidrag kan göra en påtaglig skillnad, och tre personer inspirerade oss att grunda Genombrott Lyssnaett stort nytt astronomiskt program som letar efter civilisationer bortom jorden.

Den första inspirationen var att prata med Stephen Hawking, som hade ett långvarigt intresse för ämnet. Den andra var att flytta in i vårt nya hus och upptäcka att bortgångne Bernie Oliver, en pionjär inom SETI, en gång hade ägt det. Kanske var det något med kullen den står på, med utsikt över Silicon Valley, men när jag tittade upp från vår trädgård på natthimlen kom jag ihåg min egen barndoms fascination av frågan, hur jag hade läst och läst om Iosif Shklovsky och Sagans Intelligent liv i universum och drömde om att hitta en annan civilisation.

Det tredje inflytandet var Drake. 2014 följde jag och Julia med honom till Puerto Rico för att besöka Arecibo-observatoriet, då världens största teleskop med en enda bländare. När jag stod bredvid honom, vid den stora skålen från vilken han hade skickat den första radiohälsningen någonsin från vår planet till galaxen, fick jag en tydligare känsla av SETI:s extraordinära potential.

Mer än ett halvt sekel har gått sedan Green Bank-konferensen, och idag blomstrar SETI. Med arbetet från Breakthrough Listen och våra partners vid University of California, Berkeley, samt bidrag från SETI Institute och andra, finns det nu stora teleskop på sex kontinenter som samarbetar kring radioundersökningar i jakt på signaler. Dessa teleskop täcker 10 gånger mer av himlen än tidigare program, 100 gånger snabbare och häller ut petabyte med data som toppmoderna maskininlärningsverktyg analyserar för signaler. Samtidigt, tack vare NASA:s rymdteleskop Kepler och dess upptäckt att nästan alla sollika stjärnor har jordliknande planeter, har astrobiologi blivit ett av de mest bördiga områdena inom vetenskapen. Vi har inte hittat intelligens, eller ens liv, ännu. Men det har aldrig funnits en mer spännande tid att leta efter det, eller en bättre chans att veta det när vi ser det.

Detta är verkliga framsteg. Och det hela utlöstes av en mild, briljant och passionerad man, som hade modet att ställa en stor fråga.

Detta är en åsikts- och analysartikel, och de åsikter som uttrycks av författaren eller författarna är inte nödvändigtvis de av Scientific American.

Leave a Comment

Your email address will not be published.