Här är den första direkta titten på Neptunus ringar på mer än 30 år

Mänskligheten ser Neptunus ringar i ett helt nytt ljus tack vare rymdteleskopet James Webb.

I en infraröd bild som släpptes den 21 september, Neptunus och dess knäppiga diadem av damm ta på sig en eterisk glöd mot rymdens bläckiga bakgrund. Det fantastiska porträttet är en enorm förbättring jämfört med ringarnas tidigare närbild, som togs för mer än 30 år sedan.

Till skillnad från de bländande bälten som omger Saturnus, verkar Neptunus ringar mörka och svaga i synligt ljus, vilket gör dem svåra att se från jorden. Senast någon såg Neptunus ringar var 1989, när NASA:s rymdskepp Voyager 2, efter att ha slitit förbi planeten, tog ett par korniga foton på ungefär 1 miljon kilometers avstånd (SN: 8/7/17). På dessa bilder, tagna i synligt ljus, ringarna framstår som tunna, koncentriska bågar.

När Voyager 2 fortsatte till det interplanetära rymden, gömde sig Neptunus ringar återigen – fram till juli. Det var då James Webb Space Telescope, eller JWST, vände sin skarpa, infraröda blick mot planeten på ungefär 4,4 miljarder kilometers avstånd (SN: 7/11/22).

Voyager 2-foto av Neptunus ringar
Neptunus svårfångade ringar framstår som tunna ljusbågar i denna bild från 1989 från rymdfarkosten Voyager 2, tagen kort efter att sonden närmade sig planeten närmast. JPL/NASA

Neptunus själv verkar mest mörkt i den nya bilden. Det beror på att metangas i planetens atmosfär absorberar mycket av dess infraröda ljus. Några ljusa fläckar markerar var metanismoln på hög höjd reflekterar solljus.

Och så finns det de ständigt svårfångade ringarna. “Ringarna har massor av is och damm i sig, som är extremt reflekterande i infrarött ljus”, säger Stefanie Milam, en planetforskare vid NASA:s Goddard Space Flight Center i Greenbelt, Md., och en av JWST:s projektforskare. Den enorma storleken på teleskopets spegel gör också dess bilder extra skarpa. “JWST designades för att titta på de första stjärnorna och galaxerna i universum, så att vi verkligen kan se fina detaljer som vi inte har kunnat se tidigare,” säger Milam.

Kommande JWST-observationer kommer att titta på Neptunus med andra vetenskapliga instrument. Det borde ge ny information om ringarnas sammansättning och dynamik, såväl som om hur Neptunus moln och stormar utvecklas, säger Milam. “Det kommer mer.”

Leave a Comment

Your email address will not be published.