Saturnus saknade måne kan gömma sig i dess ringar, föreslår forskare

Saturnus berömda ringar är inte den typ av bling man kommer förbi lätt – och en ny teori tyder på att de bildades när en av gasjättens egna månar trampade för nära den massiva planeten.

Den här olyckliga satelliten kan ha fastnat i sin värds intensiva gravitationsfält, som sedan bokstavligen drog isär den. Det resulterande skräpet, tror forskare, kan ha bildat mycket av de ringar vi ser idag. Det är åtminstone vad ett team av forskare ledda av MIT:s Jack Wisdom, som kallade den förlorade månen “Chrysalis”, föreslår.

Han säger att den här historien också hjälper till att förklara den ovanliga lutningen av Saturnus axel och varför ringarna tros bara vara över 100 miljoner år gamla, när Saturnus själv bildades för över fyra miljarder år sedan.

“Lutningen är för stor för att vara ett resultat av kända bildningsprocesser i en protoplanetär skiva eller från senare, stora kollisioner,” Wisdom sa i ett uttalande. “En mängd olika förklaringar har erbjudits, men ingen är helt övertygande. Det coola är att ringarnas tidigare oförklarade unga ålder naturligtvis förklaras i vårt scenario.”

En översikt över lagets teori finns i en tidning publicerad i det senaste numret av tidskriften Science.

Att hitta Saturnus förlorade måne

Saturnus kretsar runt solen som lutar över 26 grader åt sidan, en position som är ännu mer dramatisk än jordens lutning, som pendlar mellan 22,1 och 24,5 grader. Den mest troliga förklaringen till detta har länge varit att Saturnus lutning kommer från en sorts gravitationsdans som planeten ägnar sig åt med Neptunus.

Men Wisdom och kollegor, med hjälp av data från NASA:s rymdfarkost Cassini, körde några nya modeller som tyder på att medan Saturnus och Neptunus en gång var i resonans i det förflutna, förändrades något för cirka 160 miljoner år sedan. Och att något i princip tog Saturnus från Neptunus inflytande.

Från ett antal simuleringar var den som passade alla data bäst ett hypotetiskt fall där Saturnus förlorade en relativt stor måne.

Idag är jättens planetsystem värd för 83 månar; Chrysalis skulle ha varit ungefär lika stor som Iapetus, för närvarande Saturnus tredje största måne. Den nya studiens forskare har en teori om att för mellan 200 och 100 miljoner år sedan började den bortglömda månen att knuffas runt av gravitationsfältet hos Titan, Saturnus största måne. I sin tur skulle detta ha stört Chrysalis omloppsbana, skickat den på en kaotisk väg som inkluderade nästan kollidera med Iapetus och Titan och så småningom komma för nära Saturnus själv.

Ett sådant möte, säger forskarna, kunde ha slitit månen i bitar, med mycket av kvarlevorna som förmodligen förbrukades av Saturnus och en liten del bildar vad vi idag känner som de magnifika ringarna. Det verkar vara den perfekta förklaringen som löser två kosmiska mysterier samtidigt, men Wisdom varnar för att det förblir en teori.

“Som alla andra resultat kommer det att behöva undersökas av andra,” sa han och tillade att det ger en fantastisk historia under tiden.

“Precis som en fjärils puppa var den här satelliten länge vilande och blev plötsligt aktiv, och ringarna dök upp.”

Leave a Comment

Your email address will not be published.