Uthållighet Mars Rover gör “fantastiskt” fynd på jakt efter tidigare liv


Sedan juli har NASA:s Perseverance-rover borrat och samlat fyra smala kärnor av sedimentärt berg, bildade i vad som en gång var en sjö på Mars. De är de första av den här typen av sten som har samlats på en annan värld – och forskarna är glada eftersom minst två av kärnorna förmodligen innehåller organiska föreningar.

På jorden är organiska ämnen, som är kolhaltiga molekyler, ofta förknippade med levande varelser, även om de kan bildas utan inblandning av organismer.

För att öka surret över stenproverna samlade Perseverance in dem från ett gammalt delta i Mars Jezero-krater, där en flod en gång avsatte lager av sediment – ​​och möjligen annat material. Floddeltat på jorden vimlar ofta av levande organismer. Om livet någonsin funnits i Jezerodessa kärnor är förmodligen NASAs bästa chans att hitta den.

Att ha kärnorna är “fantastiskt”, om forskare någonsin hoppas kunna svara på den frågan, säger Tanja Bosak, geobiolog vid Massachusetts Institute of Technology i Cambridge.

Under de kommande åren planerar NASA och European Space Agency att skicka andra rymdfarkoster till Jezero för att plocka upp kärnorna som Perseverance har samlat in och föra tillbaka dem till jorden, där forskare kommer att analysera dem med avancerad laboratorieteknik. Proverna, som förväntas komma tidigast 2033, kommer att vara de första som någonsin returnerats från Mars.

“För att ta oss an utmaningen och kostnaden för ett Mars-prov-returuppdrag behöver vi en stor svit av stenar att ta tillbaka”, sa Laurie Leshin, chef för Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, Kalifornien, vid en pressträff den 15 september . “Vi har fått en bra start.”

Sedimentär sökning

Uthålligheten landade i den 45 kilometer breda Jezero-kratern i februari 2021. Dess huvudsakliga mål är att leta efter tecken på tidigare liv, och dess främsta destination är det 3,5 miljarder år gamla floddeltat, där sediment för länge sedan förvandlades till sten.

Uthållighet tillbringade mer än ett år på väg till deltat för att göra sina huvudstudier. Efter att ha landat längre bort från deltat än forskarna hade hoppats körde den runt Jezeros golv, där den överraskande hittade “magmatiska” stenar bildas direkt från smält magma, eller från vulkanisk aktivitet. Forskare förväntade sig att kraterbotten, som en gång var botten av en sjö, skulle innehålla sedimentär sten.

Det var inte förrän i april 2022, när Perseverance äntligen anlände till deltat, som forskare hittade det de letat efter. Under de senaste månaderna har rovern samlat två par kärnor från olika typer av sedimentär bergarter som utgör kanten av deltat.

Ett par kommer från en berghäll som kallas Skinner Ridge, som är gjord av finkornig sandsten som liknar en typ av sten som ses på många platser på jorden. Sett på nära håll i Perseverances provtagningsrör ser Skinner Ridge-kärnorna ljusa ut och översållade med runda korn av mörkt material. Dessa mörkare korn bars förmodligen av den gamla floden som en gång rann ut i Jezero från regioner som ligger kanske hundratals kilometer bort. Så att studera kornen kan berätta för forskare om historien om avlägsna områden på Mars.

Det andra nyligen insamlade paret kärnor kommer från en plats som heter Wildcat Ridge, som ligger bara 20 meter från Skinner Ridge. Dessa prover är ljusare i färgen och är mer homogena. De verkar vara en lersten – ännu mer finkornig än Skinner Ridge-kärnorna. Ju finare korn i en sten, desto mer sannolikt är det att det innehåller bevis på tidigare liv. På jorden tenderar små korn att slå sig ner i lågenergimiljöer som botten av en damm, där de kan bevara ruttnande organismer eller andra tecken på liv som bosätter sig där.

Wildcat Ridge är också där forskare upptäckte de organiska molekylerna. Bredvid platserna från vilka Perseverance borrade sina två kärnor, malde roveren en 5-centimeter bred cirkel in i berget för att exponera dess inre textur. Rovern sträckte sedan ut sin robotarm och inspekterade stenens mineralogi.

Det visade sig vara rikare på organiskt material än någon plats som har studerats av Perseverance hittills, säger Sunanda Sharma, en planetforskare vid Jet Propulsion Laboratory. Och de organiska ämnen verkar vara mest koncentrerade i fläckar som också är rika på sulfatmineraler, som kan bära tecken på liv. Detta tyder på att organiska ämnen och sulfatmineraler koncentrerades när sjön som en gång fyllde Jezero höll på att avdunsta, sa Sharma.

Rullar på

Perseverance har redan gått vidare till ett annat område, känt som Enchanted Lake, som den tidigare hade utforskat. Där ska det arbeta med att samla ytterligare ett par prover av finkornig sten, samt en del av materialet som ligger runt på Mars yta.

Någon gång innan årets slut kommer den troligen att placera sex eller fler kärnprover på marken, där de kommer att fungera som en första samling stenar som kan plockas upp i framtiden. Uthållighet kommer att hålla resten av dess tuber ombord – vissa fyllda och andra tomma – och fortsätta utforska Jezero. I slutändan kommer den att rulla upp på toppen av deltat och sedan fortsätta ut ur kratern, in på den gamla terrängen bortom.

Perseverances sidekick, miniatyrhelikoptern Ingenuity, har varat mycket längre än dess designers någonsin trodde att den skulle. Den gjorde nyligen sin 31:a flygning, efter att ha designats för endast fem. Påhittighet har flugit tillsammans med rovernoch hjälper den att spana vägar framåt.

Denna artikel återges med tillstånd och var publicerades först den 16 september 2022.

Leave a Comment

Your email address will not be published.